Нефрит - "камень Юй" - национальный камень Китая, и в Древнем Китае его называли "Камнем Небес". По старинному погребальному обряду с покойным передавали шесть нефритовых фигурок, которые должны были помочь ему в путешествии на небеса. Нефрит добывали на северо - западе Китая, в горах Куньлунь, с древнейших времён, и по сей день Китай остаётся одним из основных поставщиков этого минерала.

Богата нефритом и Россия, где его добывают и обрабатывают очень давно. Саркофаг царя Александра III вырезан из цельного куска нефрита. В течение уже трёх тысячелетний нефрит высоко ценили коренные жители Северной Америки, где его называли squa или lisht. В Новой Зеландии, где также добывают нефрит очень хорошего качества, его называют "зелёным камнем". В течении многих веков аборигены племени маори создавали из нефрита прекрасные резные изделия, а до того как в XVIII в. европейцы завезли туда металл, они делали из него и орудие труда.

На протяжении столетий нефрит и жадеит считали одним и тем же минералом , и лишь в 1863 г. стало ясно, что это разные минералы, но они схожи как по внешнему виду, так и по своим свойствам.
Нефрит - разновидность амфибола, одного из породообразующих силикатов, входящих в состав многих магматических и метаморфических пород в виде актинолитового амфибола или термолита. Амфиболы - волокнистые минералы, и легендарную прочность нефриту (а по прочности он превосходит сталь) придают тончайшие кристаллические волокна, переплетенные наподобие шерстинок войлока. Известны белая, желтая, зеленая и коричневая разновидность нефрита. По мере того как атомы железа и в молекуле нефрита замещаются атомами магния, коричневая разновидность превращается в черную. В качестве основных примесей в нефрите присутствуют минералы группы шпинели, способные разрушать камень изнутри.
Нефрит - самый прочный из всех природных минералов. Он настолько прочен, что не поддается никаким инструментам, его можно обрабатывать только с помощью абразивных материалов. Именно благодаря прочности нефрита в древности из него изготавливали оружие.
Сегодня нефрит используется чрезвычайно широко. Из него делают ювелирные украшения и предметы декоративно - прикладного искусства. Нефрит находит применение и в качестве отделочного материала.
На камни ювелирного качества приходится менее 0,05% всего добываемого нефрита, основное его количество используется как поделочный материал.
В отличие от жадеита нефрит не абсорбирует красителей, но его можно покрывать воском или обрабатывать маслом. Со временем изделия из нефрита теряют свой блеск, и улучшить их внешний вид можно благодаря полировке.